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Usos y costumbres

La antropología sirve a la sociedad

October 2008

Entre mayo y julio de este año pasé dos meses en Perú realizando una investigación de antropología social (para saber más de esta experiencia, busca el artículo “Recuerdos de…” en el número de agosto). Quisiera compartir con los lectores de La Voz, una parte de una charla que presenté para la comunidad donde estaba trabajando.

Primero lo primero, ¿qué es la antropología?

Un principio básico de la antropología social es el llamadola relatividad cultural y lingüística. ¿Qué significa esto? Significa que ninguna cultura y ningún idioma es mejor que otro. No hay ninguna sociedad que sea más avanzada y otra menos avanzada. Todos somos contemporáneos, y todas las culturas son igual de complejas. De la misma manera, los idiomas son todos complejos—no hay ninguno que sea más difícil o más fácil que otro.

 

Todos somos seres humanos, con las mismas capacidades. Las diferencias que tenemos entre las sociedades tienen que ver con nuestro ambiente físico y social. Tenemos distintas costumbres en distintos grupos sociales porque vivimos en diferentes lugares e interactuamos con diferentes personas. Pero eso no significa que una manera de vivir sea mejor que otra.

 
¿Cuál es el propósito de la antropología?

Los antropólogos queremos entender a cada sociedad en sus propios términos. Por ejemplo, cuando veo una costumbre como la herranza (vea las fotos debajo), trato de entender cómo los que participan en esta práctica entienden lo que hacen. ¿Cuál es el significado de la herranza dentro de su sociedad? 

 
 

¿Por qué nos importa esto? ¿Cuál es la idea de estudiar diferentes culturas, si no es para compararlas y decir que una es mejor que otra? Como todos tenemos diferentes maneras de hacer las cosas, todos podemos aprender de las costumbres que tienen en otras sociedades. Cada sociedad tiene sus cosas que funcionan bien y también tiene sus problemas. Cuando estudiamos cómo vive la gente en otra parte podemos aprender uno del otro.

 

Por ejemplo, he escuchado mucho por allí que Estados Unidos está muy avanzado—pero nosotros también tenemos nuestros problemas. Seguro han escuchado o han visto noticias de colegios donde los niños entran y matan a sus compañeros. Eso está mal. En Perú eso no pasa. También en los Estados Unidos a lo mejor han escuchado que contaminamos mucho. Gastamos demasiada energía y contribuimos mucho al calentamiento global que está destruyendo al planeta. También habrán escuchado que nuestro gobierno hace mucha guerra y a los jóvenes más pobres los mandan a morir sin ninguna causa justa, para que los empresarios puedan hacerse más ricos. Estos son algunos de los problemas que tenemos en la sociedad donde yo crecí, y a través de la antropología esperamos aprender de otras sociedades que ya han superado este tipo de problemas.

 

También a través de estudiar diferentes culturas podemos llegar a entender mejor la condición humana. Podemos descubrir cuáles prácticas compartimos todos los humanos en todas partes del mundo, y cuáles aspectos de nuestra vivencia diaria están enraizados en las sociedades en las que vivimos.

 
¿Cuál es el método de la investigación?
 

La metodología principal de la antropología social se llama la observación participante. Esto significa que como antropóloga observo a las personas que me rodean al mismo tiempo que participo en sus actividades diarias y observo mis propias experiencias como participante.

 

La observación participante no es como otros métodos de investigación donde se hacen encuestas y estudios superficiales con una gran cantidad de personas. Los antropólogos nos enfocamos en un grupo pequeño de personas y pasamos todos los días viviendo con ellos para entender de manera profunda sus costumbres, experiencias y perspectivas.

 

 También a través de estudiar diferentes culturas podemos llegar a entender mejor la condición humana. Podemos descubrir cuáles prácticas compartimos todos los humanos en todas partes del mundo, y cuáles aspectos de nuestra vivencia diaria están enraizados en las sociedades en las que vivimos.



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